Ce que vous devez savoir sur la paralysie du sommeil

Alors que nous pensons généralement être endormi ou éveillé comme clairement défini et distinct, des conditions telles que la paralysie du sommeil remettent en question ces limites fixes.

La paralysie du sommeil est une incapacité temporaire de bouger qui survient juste après l’endormissement ou le réveil. Les individus restent conscients pendant les épisodes, qui impliquent fréquemment des hallucinations troublantes et une sensation de suffocation.

Ces épisodes de paralysie du sommeil impliquent à la fois des éléments de sommeil et d’éveil, ce qui explique en partie pourquoi ils peuvent donner lieu à des symptômes pénibles.

Bien que beaucoup de choses soient encore inconnues sur la paralysie du sommeil, un examen de ses types, symptômes, causes, impacts et traitement peut permettre de mieux comprendre la maladie et comment essayer de la prévenir.

Qu’est-ce que la paralysie du sommeil ?

La paralysie du sommeil est une condition identifiée par une brève perte de contrôle musculaire, connue sous le nom d’atonie, qui survient juste après l’endormissement ou le réveil. En plus de l’atonie, les gens ont souvent des hallucinations lors d’épisodes de paralysie du sommeil.

La paralysie du sommeil est classée comme un type de parasomnie. Les parasomnies sont des comportements anormaux pendant le sommeil. Parce qu’elle est liée au stade des mouvements oculaires rapides (REM) du cycle du sommeil, la paralysie du sommeil est considérée comme une parasomnie REM.

Le sommeil paradoxal standard implique des rêves vifs ainsi que de l’atonie, ce qui aide à prévenir les rêves. Cependant, dans des circonstances normales, l’atonie se termine au réveil, de sorte qu’une personne ne prend jamais conscience de cette incapacité à bouger.

En conséquence, les chercheurs pensent que la paralysie du sommeil implique un état de conscience mixte qui mélange à la fois l’éveil et le sommeil paradoxal. En effet, l’atonie et l’imagerie mentale du sommeil paradoxal semblent persister même dans un état de conscience et d’éveil.

Quels sont les types de paralysie du sommeil ?

Dans la littérature médicale, deux termes sont couramment utilisés pour catégoriser les cas de paralysie du sommeil.

  • Paralysie du sommeil isolée se produit lorsque les épisodes ne sont pas liés à un diagnostic sous-jacent de narcolepsie, un trouble neurologique qui empêche le cerveau de contrôler correctement l’éveil et conduit souvent à une paralysie du sommeil.
  • Paralysie récurrente du sommeil implique plusieurs épisodes au fil du temps.

Dans de nombreux cas, ces deux caractéristiques déterminantes sont combinées pour décrire un état de paralysie isolée récurrente du sommeil (RISP), qui implique des cas continus de paralysie du sommeil chez une personne qui n’a pas de narcolepsie.

À quoi ressemble la paralysie du sommeil ?

Le symptôme fondamental de la paralysie du sommeil est l’atonie ou l’incapacité de bouger le corps. Elle survient peu de temps après l’endormissement ou le réveil, et lors d’un épisode, une personne se sent éveillée et est consciente de cette perte de contrôle musculaire.

Infographie montrant les 3 types d'hallucinations : les hallucinations d'intrus, les hallucinations de pression thoracique et les hallucinations vestibulo-motrices.

On estime que 75 % des épisodes de paralysie du sommeil impliquent des hallucinations distinctes des rêves typiques. Comme pour l’atonie, celles-ci peuvent survenir lors de l’endormissement (hallucinations hypnagogiques) ou du réveil (hallucinations hypnopompiques).

Les hallucinations pendant la paralysie du sommeil se répartissent en trois catégories :

  • Hallucinations d’intrusqui impliquent la perception d’une personne dangereuse ou la présence dans la pièce.
  • Hallucinations à la pression thoracique, également appelées hallucinations d’incubus, qui peuvent provoquer une sensation d’étouffement. Ceux-ci se produisent fréquemment avec des hallucinations d’intrus.
  • Hallucinations vestibulaires-motrices (VM)qui peuvent inclure des sensations de mouvement (comme voler) ou des sensations de sortie du corps.
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L’atonie est souvent pénible et des hallucinations troublantes peuvent rendre les épisodes de paralysie du sommeil encore plus gênants. Pour cette raison, environ 90% des épisodes sont associés à la peur alors que seule une minorité a des hallucinations plus agréables voire heureuses. Il a été constaté que la perception de ces épisodes varie considérablement en fonction du contexte culturel d’une personne.

Les épisodes peuvent durer de quelques secondes à environ 20 minutes, et la durée moyenne se situe entre six et sept minutes. Dans la plupart des cas, les épisodes se terminent d’eux-mêmes mais sont parfois interrompus par le toucher ou la voix d’une autre personne ou par un effort intense pour bouger qui surmonte l’atonie.

Quelle est la fréquence de la paralysie du sommeil ?

Les estimations varient, mais les chercheurs pensent qu’environ 8% des personnes souffrent de paralysie du sommeil à un moment donné de leur vie. Parmi ces personnes, il existe peu de données sur la fréquence à laquelle les épisodes se reproduisent.

La paralysie du sommeil peut survenir à tout âge, mais les premiers symptômes apparaissent souvent dans l’enfance, l’adolescence ou le début de l’âge adulte (7 à 25 ans). Après avoir commencé à l’adolescence, les épisodes peuvent survenir plus fréquemment dans la vingtaine et la trentaine.

Causes de la paralysie du sommeil

La cause exacte de la paralysie du sommeil est inconnue. Des études ont examiné les données pour voir ce qui est associé à un risque plus élevé de paralysie du sommeil et ont trouvé des résultats mitigés. Sur la base de cette recherche, les chercheurs pensent que de multiples facteurs sont impliqués dans la paralysie du sommeil.

Les troubles du sommeil et autres problèmes de sommeil ont montré certaines des corrélations les plus fortes avec la paralysie isolée du sommeil. Des taux plus élevés de paralysie du sommeil – 38% dans une étude – sont signalés par des personnes souffrant d’apnée obstructive du sommeil (AOS), un trouble du sommeil caractérisé par des interruptions répétées de la respiration. La paralysie du sommeil s’est également avérée plus fréquente chez les personnes souffrant de crampes nocturnes aux jambes.

Des symptômes d’insomnie comme avoir de la difficulté à s’endormir et une somnolence diurne excessive se sont avérés être associés à la paralysie du sommeil. Les personnes dont les rythmes circadiens ne sont pas alignés sur leur cycle jour-nuit local, comme les personnes souffrant de décalage horaire et les travailleurs postés, peuvent également être plus à risque de paralysie du sommeil.

Certaines conditions de santé mentale ont montré un lien avec la paralysie du sommeil. Les personnes souffrant de troubles anxieux, y compris le trouble panique, semblent être plus susceptibles de souffrir de la maladie. Certaines des associations les plus fortes concernent les personnes atteintes de trouble de stress post-traumatique (SSPT) et d’autres qui ont été exposées à des abus sexuels dans l’enfance ou à d’autres types de détresse physique et émotionnelle. L’arrêt de l’alcool ou des antidépresseurs peut également entraîner un rebond REM, ce qui peut également provoquer une paralysie du sommeil.

Des études ont trouvé un risque plus élevé chez les personnes ayant des antécédents familiaux de paralysie du sommeil, mais aucune base génétique spécifique n’a été identifiée.

Certaines études ont montré que les personnes qui montrent des traits d’imagination et qui se dissocient de leur environnement immédiat, comme la rêverie, sont plus susceptibles de souffrir de paralysie du sommeil. Il peut également y avoir un lien entre la paralysie du sommeil et les cauchemars intenses et/ou les rêves lucides.

Avec toutes ces corrélations, on ne sait pas s’il existe une causalité et, dans l’affirmative, si la paralysie du sommeil est la cause, l’effet ou si la relation est bidirectionnelle. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour étudier ces corrélations et mieux comprendre les nombreuses causes potentielles de la paralysie du sommeil.

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La paralysie du sommeil est-elle un problème sérieux ?

Pour la plupart des gens, la paralysie du sommeil n’est pas un problème grave. Elle est classée comme une affection bénigne et ne survient généralement pas assez fréquemment pour causer des problèmes de santé importants.

Cependant, on estime que 10% des personnes ont des épisodes plus récurrents ou gênants qui rendent la paralysie du sommeil particulièrement pénible. En conséquence, ils peuvent développer des pensées négatives sur le fait d’aller au lit, réduire le temps alloué au sommeil ou provoquer de l’anxiété à l’heure du coucher, ce qui rend l’endormissement plus difficile. La privation de sommeil peut entraîner une somnolence excessive et de nombreuses autres conséquences pour la santé globale d’une personne.

Traitements de la paralysie du sommeil

Une première étape dans le traitement de la paralysie du sommeil consiste à parler avec un médecin afin d’identifier et de traiter les problèmes sous-jacents qui peuvent contribuer à la fréquence ou à la gravité des épisodes. Par exemple, cela pourrait impliquer un traitement pour la narcolepsie ou des mesures pour mieux gérer l’apnée du sommeil.

Dans l’ensemble, il existe des preuves scientifiques limitées sur le traitement optimal de la paralysie du sommeil. Beaucoup de gens ne savent pas que la maladie est relativement courante et se considèrent donc comme fous ou honteux après les épisodes. En conséquence, même la reconnaissance et la normalisation de leurs symptômes par un médecin peuvent être bénéfiques.

En raison du lien entre la paralysie du sommeil et les problèmes généraux de sommeil, l’amélioration de l’hygiène du sommeil est un objectif commun dans la prévention de la paralysie du sommeil. L’hygiène du sommeil fait référence au cadre de la chambre d’une personne et aux habitudes quotidiennes qui influent sur la qualité du sommeil.

Voici quelques exemples de conseils pour un sommeil sain qui peuvent contribuer à une meilleure hygiène du sommeil et à un repos nocturne plus régulier :

  • Suivre le même horaire pour se coucher et se lever tous les jours, y compris le week-end.
  • Gardez une routine pré-coucher qui vous aide à vous sentir à l’aise et détendu.
  • Équipez votre lit avec le meilleur matelas et le meilleur oreiller pour vos besoins.
  • Aménagez votre chambre pour limiter les intrusions de lumière ou de bruit.
  • Réduire la consommation d’alcool et de caféine, surtout le soir.
  • Ranger les appareils électroniques, y compris les téléphones portables, pendant au moins une demi-heure avant de se coucher.

L’amélioration de l’hygiène du sommeil est fréquemment intégrée à la thérapie cognitivo-comportementale pour l’insomnie (TCC-I), un type de thérapie par la parole qui permet de recadrer les pensées et les émotions négatives qui nuisent au sommeil.

Une forme spécifique de TCC a été développée pour la paralysie du sommeil, mais des recherches supplémentaires sont nécessaires pour valider son efficacité. La TCC a fait ses preuves dans le traitement des problèmes de santé mentale comme l’anxiété et le SSPT qui peuvent être des facteurs influençant le risque de paralysie du sommeil.

Certains médicaments sont connus pour supprimer le sommeil paradoxal, et ceux-ci peuvent aider à arrêter la paralysie du sommeil. Ces médicaments peuvent cependant avoir des effets secondaires et peuvent provoquer un rebond du sommeil paradoxal lorsque quelqu’un arrête de les prendre. Pour ces raisons, il est important de parler avec un médecin avant de prendre tout médicament afin de discuter de ses avantages et inconvénients potentiels.

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